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La «leçon» de vie de Sara Speed

L’assimilation d’une nouvelle culture



Sara Speed, d’Alter Domus, estime que lorsqu’une voie se ferme, une autre s’ouvre toujours.  (Photo: Maison Moderne)

Sara Speed, d’Alter Domus, estime que lorsqu’une voie se ferme, une autre s’ouvre toujours. (Photo: Maison Moderne)

Dans ce nouvel épisode de «Leçons de vie», Sara Speed affirme que «passer du temps à vivre et à travailler dans une culture très différente de celle dans laquelle vous avez grandi vous ouvre vraiment les yeux sur le monde».

Aujourd’hui, Sara Speed est directrice chez Alter Domus, fournisseur de services au secteur des fonds d’investissement spécialisés dans l’alternatif, et vice-présidente de la Chambre de commerce britannique pour le Luxembourg.

Quand cette expérience s’est-elle produite, où travailliez-vous à l’époque et quel était votre rôle?

Sara Speed. – «C’était en 2004. Je travaillais en tant que responsable de l’audit pour un grand cabinet, ici, au Luxembourg. J’étais allée à l’université au Royaume-Uni et j’ai commencé à travailler pour ce grand cabinet dans ce pays où j’ai fait ma formation d’experte-comptable. Puis j’ai décidé de revenir au Luxembourg, le pays où j’ai grandi. J’ai donc été transférée au cabinet luxembourgeois. Je suis revenue parce que cet environnement multilingue me manquait. Et puis, ici, j’ai rencontré mon compagnon, qui est maintenant mon mari. Il avait grandi en Afrique de l’Ouest et avait toujours, je pense, nourri le désir de retourner chez lui et d’essayer de contribuer d’une manière ou d’une autre au développement de son pays. Nous avons donc décidé de démissionner de nos emplois, d’emballer toutes nos affaires, de les mettre dans un conteneur et de déménager au Bénin afin de tenter notre chance.

L’idée, quand nous sommes arrivés là-bas, était de créer notre propre entreprise d’audit. En tant qu’indépendants, évidemment. C’est pour cela que nous avons été formés et c’est ce que nous connaissions. Nous pensions qu’en venant d’un cabinet occidental de grande qualité, nous serions en mesure d’apporter beaucoup de valeur ajoutée au marché du Bénin.

Vous êtes donc arrivés au Bénin et vous avez mis en place votre cabinet. Quels ont été les défis que vous avez dû relever là-bas?

«Travailler pour une grande entreprise multinationale et créer sa propre entreprise n’est pas du tout la même chose. Et même si nous parlions la langue des affaires – le français – et si mon mari, enfin, mon partenaire à l’époque, était dans son pays, vous savez, travailler là-bas en tant qu’adulte dans les années 2000 était très différent de grandir là-bas en tant que jeune garçon dans les années 70 et 80. L’environnement professionnel était très, très différent. La culture était différente. C’est, je dirais, ce qui a été notre plus grand défi. Nous l’avons constaté à plusieurs niveaux.

Avant notre départ, je me souviens qu’un de mes collègues d’audit m’a dit qu’il nous souhaitait beaucoup de patience. Quand il a dit cela, je ne savais pas vraiment ce qu’il voulait dire, mais il avait raison. Nous étions habitués à travailler dans un environnement européen au rythme rapide, où les délais, les décisions, les transactions, tout est fait rapidement, et où les gens sont habitués à travailler de très longues heures. Et le Bénin n’est pas du tout pareil. Le rythme de vie est très différent. Les entreprises et les administrations publiques avancent très lentement, parfois atrocement lentement. Nous avons appris l’art de patienter dans des salles d’attente pendant des heures, puis d’aller à une réunion où peut-être aucune décision n’était prise. Nous avons donc dû apprendre à ralentir et à ne pas nous attendre à ce que tout se passe rapidement.

L’autre défi auquel nous avons été confrontés est que nous avons réalisé, assez rapidement, que le marché de l’audit serait difficile à pénétrer au Bénin, car les dinosaures locaux, si vous voulez, qui avaient créé leurs entreprises à l’époque de la post-colonisation, n’avaient pas l’intention de laisser des gens comme nous venir sur leur marché, le perturber et leur prendre des affaires. Ainsi, par exemple, nous avons dû faire reconnaître nos qualifications par le ministère de l’Éducation, afin de pouvoir agir en tant qu’auditeurs et signer en tant qu’auditeurs. Et c’était super, super difficile. Nous avons travaillé avec des personnes qui, selon nous, étaient disposées à nous aider et étaient positives, mais vous vous rendez compte par la suite que, même si elles sont parfaitement amicales en apparence, elles travaillent en fait contre vous dans les coulisses. C’était une véritable prise de conscience, je suppose.

En ce qui concerne la corruption et les niveaux de corruption que vous voyez en Afrique, celle-ci se trouve à tous les niveaux. Du petit employé jusqu’aux postes de direction. Et pour être honnête, je suis sûre que cela existe ici aussi, d’une certaine manière. Mais là-bas, on finit par comprendre qu’elle est partout. Et vous devez trouver comment naviguer là-dedans, et déterminer quelles sont vos propres limites. Ainsi, payer 10 dollars pour obtenir un tampon dans votre passeport afin de traverser la frontière nigériane n’est pas la même chose que payer quelque chose à un haut fonctionnaire qui considère que vous avez un contrat grâce à lui. C’est une chose à laquelle nous avons dû réfléchir et à laquelle nous avons dû faire face: comment maintenir notre propre intégrité. Pour moi, par exemple, en tant que comptable agréée britannique, j’ai cette qualification professionnelle et je ne veux en aucun cas la compromettre.

De l’autre côté, c’est juste une sorte de problème classique de démarrage. Donc, vous savez, vous êtes votre propre directeur informatique, votre propre directeur de bureau, votre propre directeur financier. Vous n’avez plus de papier dans l’imprimante, il n’y a pas une belle armoire à papier pleine de papier, vous devez descendre au magasin et en acheter. Ce sont des choses vraiment basiques comme ça, mais vous devez apprendre à gérer une entreprise. Et ça, c’est bien.

Et puis, bien sûr, pour moi, c’était l’apprentissage, j’étais la femme blanche étrangère dans une société africaine très patriarcale. J’ai donc dû réfléchir à la manière dont je me comportais dans les réunions, en fonction des personnes que j’avais en face de moi, qui étaient parfois de très hauts responsables d’entreprises publiques ou de ministères, et qui ont leur propre perception de leur propre importance, etc. Comment je leur répondais et comment je les convainquais de ma crédibilité, si vous voulez, parce qu’il peut y avoir beaucoup de «vous, les Blancs, qui venez nous dire quoi faire». Vous rencontrez ce genre de ressentiment.

Comment avez-vous géré cela?

«J’étais assez ouverte en termes d’adaptation pour m’assimiler à leur culture. Ainsi, par exemple, je portais des vêtements africains, des vêtements locaux, comme le font beaucoup de femmes au Bénin. Même si elles occupent un poste de haut niveau, elles peuvent être très bien habillées, mais avec des tissus traditionnels. J’avais l’habitude de le faire parfois et je pense que cela aide les gens à comprendre que j’essaie de m’intégrer.

Le fait que je parle français m’a beaucoup aidée. J’ai appris que le français au Luxembourg et le français au Bénin n’étaient pas la même chose, car le français au Luxembourg peut être assez anglicisé. Je me suis rendu compte qu’une grande partie du vocabulaire comptable que nous utilisions dans un grand groupe au Luxembourg était constituée de mots anglais avec un accent français. Et j’ai dû apprendre, vous savez, un nouveau vocabulaire, qui est le ‘vrai’ vocabulaire français pour certains termes comptables.

Ensuite, il ne faut pas être trop agressive. Parfois, vous pouvez passer pour une personne blanche, et je l’ai vu avec d’autres personnes, en insistant sur vos points de vue. Et si vous êtes trop agressive, ça ne marche pas. Ce n’est pas comme ça, je dirais, que la culture béninoise voit comment les femmes doivent agir. Il s’agit donc d’être plus subtile et plus persuasive.

Mais vous avez fini par faire reconnaître vos qualifications, n’est-ce pas?

«Eh bien, non, nous ne l’avons pas fait. Nous ne sommes jamais devenus un auditeur officiel. C’était donc l’un des autres défis. Nous avons vraiment dû faire pivoter notre modèle d’entreprise, pour fournir d’autres services. Et donc nous sommes devenus plutôt un cabinet de conseil. Nous avons fourni des services de comptabilité et de conformité fiscale, ce qui est assez ironique, car c’est en quelque sorte ce que je fais maintenant chez Alter Domus. Et nous avons fait beaucoup de formation professionnelle pour des entreprises assez importantes au Bénin. Cela s’est avéré assez fructueux, car je pense que nous étions l’un des rares fournisseurs de ce type de formation, notamment en matière de compétences générales, par exemple. C’est ainsi que nous avons surmonté le défi de ne pas pouvoir faire ce que nous avions prévu à l’origine, mais de devoir réfléchir et nous adapter en nous disant ‘bon, voilà comment nous pouvons utiliser les compétences que nous avons’. Et finalement, j’ai été contactée par un groupe de télécommunications d’Afrique de l’Ouest qui avait besoin d’un directeur financier au Bénin pour un projet sur lequel ils travaillaient. Je suis donc allée travailler pour eux en détachement, en tant que consultante, mais à plein temps, pendant plusieurs années en fait. Et cela m’a ouvert les portes de toute l’Afrique par la suite.

Vous êtes arrivés au Bénin en 2004. Combien de temps y êtes-vous restés?

«Nous y sommes restés jusqu’à la fin 2008. Puis nous sommes allés à Kinshasa en République démocratique du Congo. Nous avons travaillé sur un autre projet de télécommunications à Kinshasa pendant environ un an, jusqu’en 2009. Le projet a alors complètement échoué et a perdu son financement. Et c’est à ce moment-là que nous avons dû prendre une décision: rester en Afrique ou revenir en Europe. Finalement, nous sommes revenus en Europe, en partie parce qu’on m’a offert un bon poste ici.

Alors, pour vous, quelles sont les leçons à tirer de cette expérience? Et quels conseils donneriez-vous à d’autres personnes qui envisagent de s’installer dans un pays très différent du leur?

«Pour moi, passer du temps à vivre et à travailler dans une culture très différente de celle dans laquelle on a grandi ouvre vraiment les yeux sur le monde, sur la façon dont les perceptions sont différentes. Je pense que l’on peut avoir l’impression que l’endroit où l’on se trouve est le centre du monde. Et quand on va plus loin, on se rend compte que ce n’est pas le cas. Chacun a son propre centre, et il y a beaucoup de centres différents. Cela éveille donc vraiment votre curiosité. Et c’est quelque chose que vous emportez avec vous partout où vous allez, parce que vous êtes toujours ouvert à la compréhension et à l’acceptation des différences, et que vous acceptez que le point de vue de chacun ne soit pas le même que le vôtre.

Par exemple, j’y ai beaucoup pensé, en fait, depuis que je suis revenue, parce que je me suis retrouvée dans des environnements professionnels où vous êtes dans des équipes qui sont très homogènes, c’est-à-dire que les gens ont la même nationalité, ils ont grandi dans le même pays, ils sont allés dans les mêmes universités, et puis ils ont suivi le même parcours professionnel. Cela peut donc donner des équipes où tout le monde pense de la même façon, parce qu’ils ont tous la même perspective. Il peut s’agir d’un environnement très confortable, car tout le monde est d’accord avec les autres. Mais je pense que cela peut aussi conduire à de mauvaises décisions. C’est pourquoi j’ai toujours apprécié les équipes dont les membres venaient d’horizons divers, de formations différentes, car je pense que cela peut être plus intéressant et, en fin de compte, cela peut vraiment vous ouvrir les yeux sur des options que vous n’auriez peut-être même pas envisagées…

Le conseil que je donnerais à quelqu’un, c’est que, si vous avez un projet ou une idée que vous voulez poursuivre, je vous dirais simplement ‘foncez’. Et peu importe si vous échouez, car au moins, vous aurez essayé. Et je dirais que je ne vois pas vraiment d’échec. C’est juste que vous suivez un chemin, et si vous devez vous adapter ou changer votre projet, vous trouverez toujours un autre chemin et continuerez à le suivre.

J’encourage vraiment tous ceux qui veulent essayer quelque chose de nouveau à le faire. Car, en tout cas pour moi, ces années en Afrique ont été extrêmement précieuses, tant sur le plan personnel que professionnel. Je ne changerais rien à tout cela.»

Cet article a été écrit pour Delano , traduit et édité pour Paperjam.

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